Leguan-großer Dinosaurier-Cousin wurde in der Antarktis entdeckt

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Die Antarktis war nicht immer eine gefrorene Ödnis – vor 250 Millionen Jahren war sie von Wäldern und Flüssen bedeckt und die Temperatur sank selten unter den Gefrierpunkt. Es war auch die Heimat einer vielfältigen Fauna, einschließlich der frühen Verwandten der Dinosaurier. Wissenschaftler haben gerade das neueste Mitglied dieser Familie entdeckt – ein leguangroßes Reptil, dessen Name Antarctanax shackletoni – “Antarktis-König” – bedeutet.Dieses neue Tier war ein Archosaurus, ein früher Verwandter von Krokodilen und Dinosauriern”, sagt Brandon Peecook, ein Forscher des Field Museum und Hauptautor eines Artikels im Journal of Vertebrate Paleontology, in dem die neue Art beschrieben wird.

“An sich sieht sie nur ein bisschen aus wie eine Eidechse, aber aus evolutionärer Sicht ist sie eines der ersten Mitglieder einer großen Gruppe. Es erzählt uns, wie sich Dinosaurier und ihre nächsten Verwandten entwickelt und verbreitet haben.”

Eine Platte mit Fossilien von Antarctanax.
(Quelle: Brandon Peecook, Feldmuseum)

Das fossile Skelett ist unvollständig, aber Paläontologen haben immer noch ein gutes Gespür für das Tier, das Antarctanax shackletoni genannt wird (erstere bedeutet “Antarktischer König”, letztere ist ein Augenzwinkern zum Polarforscher Ernest Shackleton). Aufgrund seiner Ähnlichkeiten mit anderen fossilen Tieren vermuten Peecook und seine Mitautoren (Roger Smith von der University of Witwatersrand und dem Iziko South African Museum und Christian Sidor vom Burke Museum und der University of Washington), dass Antarctanax ein Fleischfresser war, der Käfer, frühe Verwandte von Säugetieren und Amphibien jagte.

Das Interessanteste an Antarctanax ist jedoch, wo und wann es gelebt hat. “Je mehr wir über die prähistorische Antarktis erfahren, desto seltsamer ist sie”, sagt Peecook, der auch dem Burke Museum angeschlossen ist. “Wir dachten, dass die antarktischen Tiere denjenigen ähneln würden, die im südlichen Afrika lebten, da diese Landmassen damals miteinander verbunden waren. Aber wir haben herausgefunden, dass die Tierwelt der Antarktis überraschend einzigartig ist.”

Ungefähr zwei Millionen Jahre bevor Antarctanax lebte – ein Wimpernschlag in geologischer Zeit – erlebte die Erde ihr bisher größtes Massensterben. Der durch Vulkanausbrüche verursachte Klimawandel tötete 90% der gesamten Tierwelt. Die Jahre unmittelbar nach diesem Aussterbeereignis waren ein evolutionärer Free-for-all — durch das Massenaussterben wetteiferten neue Gruppen von Tieren, um die Lücken zu schließen. Die Archosaurier, einschließlich der Dinosaurier, waren eine der Gruppen, die ein enormes Wachstum erlebten.

“Vor dem Massensterben wurden Archosaurier nur um den Äquator herum gefunden, aber danach waren sie überall”, sagt Peecook. “Und die Antarktis hatte eine Kombination aus diesen fabrikneuen Tieren und Nachzüglern von Tieren, die an den meisten Orten bereits ausgestorben waren – was Paläontologen als “tote Kladen beim Spazierengehen” bezeichnen. Es gibt die Tiere von morgen und die von gestern, die an einem coolen Ort leben.”

Die Tatsache, dass Wissenschaftler Antarctanax gefunden haben, unterstützt die Idee, dass die Antarktis nach dem Massensterben ein Ort der schnellen Entwicklung und Diversifizierung war. “Je mehr Tierarten wir finden, desto mehr erfahren wir über das Verhalten der Archosaurier, die nach dem Massensterben an die Spitze treten”, sagt Peecook.

“Die Antarktis ist einer dieser Orte auf der Erde, wie der Meeresboden, bei dem wir uns noch in einem sehr frühen Stadium der Erforschung befinden”, sagt Peecook. “Antarctanax ist unser kleiner Teil, um die Geschichte der Antarktis zu entdecken.”


Veröffentlichung: Brandon R. Peecook, Roger M. H. Smith, Christian A. Sidor. A novel archosauromorph from Antarctica and an updated review of a high-latitude vertebrate assemblage in the wake of the end-Permian mass extinctionJournal of Vertebrate Paleontology, 2019; 1 DOI: 10.1080/02724634.2018.1536664

Quelle: off. Pm des Field Museum

Titelbildunterschrift: Lebensrekonstruktion von Antarctanax shackletoni. (Quelle: Field Museum)


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Pia Gaupels

Gründerin bei GeoHorizon
Pia Gaupels, *86, Bibliotheksinformationsstudium an der TH Köln von 2007-2010. Studiert seit 2014 an der Universität Münster Geowissenschaften. Der Schwerpunkt liegt auf Planetare Geologie und Geoinformationswissenschaften. 2015 gründete Sie die Seite Geohorizon. Sie ausgeprägte Fähigkeiten in der Bild- und Videobearbeitung und arbeitet seit 2018 wieder als Bibliothekarin.